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化身の魔女(16)

 朝の時間の経つのは速かった。太陽はどんどん昇って行き、昼近くに、何の前触れもなく魔女が現れた。行列のほうは、一匹のかたつむりがのろのろと地面を這っているところで、魔女はそのかたつむりをはさんだ向こう側に、二人と向かい合って立ったのだった。
 魔女が現れるなり、ルークの周りの空気がぴんと張り詰めた。ルークは立ちあがり、真っ向から魔女をにらみすえて――かたつむりが通り過ぎるまでには時間があった――低く言った。
「呼んでないぞ!」
 どうしたのか、おそろしく不機嫌な声だった。
「ふふふふふ・・・あはははは・・・!」
 魔女は嘲笑した。笑い声は次第に大きくなった。キートは何事かと身構えたが、やがて全身の毛がじわじわと逆立ち始めた――まさか・・・まさか。そんなはずはない。そんなはずは。ちょっと左を見てみれば、行列の残りが見えるだろう。
 キートはしかし、どうしても左へ目をやることができなかった。ぎゅっと膝を抱いて、おそるおそる目を上げると、魔女は口を耳まで裂いて笑っていた。恐ろしい形相だった。
「おまえたち、左をごらん!」
 魔女が叫んだ。ルークが隣で応じた気配があり・・・その後に落ちた沈黙の重さに耐えられず、キートもとうとう左を見た。
 行列の残りがあるはずの場所・・・そこには、もう、何ひとつなかった。
 キートは茫然となった。我に返るや、思わずルークの顔を見上げた。そうせずにはいられなかった。そして後悔した。
 ルークの端正な顔は、ありうべきことか、驚愕と不信とで真っ青に凍りついていた。血の気の失せた肌と大きく見開かれた目が、彼の動揺の大きさを外に教えてしまっていた。
「さあ」
 たたみかける魔女の声は興奮と期待とで震えている。キートは魔女をにらみ、一つの衝動が突き上げて来るのを感じていた――俺が、身代わりになろう。
 魔女と二人の若い客の髪を、かすかな風がなぶって過ぎる。魔女は高らかに声を張り上げた。
「終わりだ! 仲間は見つかったかい?」
 しかし、キートが何か言うよりも早く、ルークの声が言った。
「見つかったなら?」
 キートははっとした。いつもどおり凛として涼しげな声。少しためらってから、キートは隣をもう一度そっと見上げ、そして驚いた。ルークはすでに、さっきまでの自信をすっかり取り戻していたのだ。魔女が現れた時の不機嫌はもはや影も形もなく、彼は青い瞳を輝かせて確信に満ちていた。
 魔女の顔に不安がよぎった。疑い深げに答えた。
「見つかったなら・・・鳥なら鳥の名、花なら花の名、その他何であれ化身であるものの名を呼んで、よみがえるように言え」
 ルークは微笑んだ。何か近寄りがたいほどに気高く美しいその横顔を、キートは一種畏敬の念に打たれてじっと眺めていた。ルークは穏やかに言った。
「今ぼくの傍らを吹き過ぎた風よ」
 キートが何か思う間もなく、魔女が息をのみ、ルークは空中に手を差し伸べて続けた。
「よみがえれ」
 魔女が悲鳴をあげた。ルークの手の先で風が渦巻いたかと思うと、次の瞬間、そこには、髪の長い貴族的な若者が、びっくりしたように目をしばたたいて立っていた。
「・・・夢を見ていたよ」
 友人とキートを認めると、セレンは笑って言い、手を引いた――その手は差し伸べられた友の手の上に乗っていたのだ。ルークに向かって言葉を続け、
「その夢の中で、ちょうどぼくも、君を見つけたところだったんだ」
 ルークは簡単に答えた。
「そう」
 ・・・魔女の姿は、いつのまにか消えていた。

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